Shawn Harris: Avocadokoningin en multimiljonair

by Bas | Last Updated: november 5, 2020
De laatste Dragons’ Den’ in deze serie op deluxery is niemand minder dan Shawn Harris. De multimiljonair, met een geschat vermogen van zo’n 63 miljoen euro, beleefde de American Dream in Nederland. Maar wie is deze ‘avocadokoningin’? Deluxery zocht het voor u uit. Shawn Harris Avocadokoningin en multimiljonair Harris kwam in 1989 naar Nederland. Ze had geen baan, sprak de taal niet en nog geen gevulde portemonnee. In de bar waar ze destijds werkte kwam ze een Nederlandse piloot tegen. Ze ging samen met hem wonen in Leeuwarden en dertig jaar later werd de American Dream werkelijkheid. Harris bouwde haar Nature’s Pride uit tot een internationaal bedrijf dat jaarlijks ongeveer 400 miljoen euro omzet. Maar hoe? Harris is een kind uit een gezin van 10. Ze was de zesde van acht kinderen en daarmee ook een van de jongsten. De Dragon was vanaf haar jongste jaren al erg ambitieus. Als eerste van de familie wilde ze naar de universiteit. ‘’Op school heeft een vriend wel honderd keer gezegd dat ik moest gaan studeren. Algauw kwam ik erachter dat de meeste succesvolle mensen gestudeerd hebben. Het werd finance; ik wilde Warren Buffett worden. Mijn studie begon voorspoedig in Wisconsin, maar na drie jaar wilde mijn vader even serieus met me praten. Dat wilde hij nooit, dus ik dacht: wat heb ik gedaan? Hij zei dat ik beter kon stoppen met mijn studie, want het kostte te veel tijd en geld. Hij was lasser en stond duidelijk anders tegenover studeren. Toch besloot ik mijn studie af te maken, om daarna met mijn vriend naar Nederland te verhuizen. Naar Leeuwarden, of all places’’, zei Harris in 2018 tegen quotenet.nl. Kennissen van Harris uit Amerika exporteerden in die tijd groente en fruit naar Europa. Na lang aandringen voor een opdracht ontving ze haar eerste factuur. In mei 1990 zocht Harris het meteen in high-end producten: avocado’s, bessen, Mexicaanse mango’s en andere exotische fruitsoorten. Na een woordenwisseling met haar leverancier kreeg Harris het moeilijk in de industrie. ‘’De leverancier zei dat ik te veel klanten had en pakte er een af. Toen ben ik op m’n strepen gaan staan en heb hun verteld dat ik niets meer afnam. Niet zo verstandig, want het duurde jaren voordat ik een goede vervanger had. Eigenlijk was het tien jaar lastig; puur op determination heb ik overleefd in de business’’, vertelt Harris. Nadat de ondernemer zichzelf hersteld had en in die tijd veertig klanten had, is ze als tussenhandelaar voor grote bedrijven gaan werken: Greenyard en Valstar. In 2001 besloot ze om voor zichzelf te beginnen. Het was de geboorte van Nature’s Pride. Met haar beste klant ging Harris een ‘handshake deal’ aan: 200.000 euro. Het was het begin van een megaketen. In het eerste jaar behaalden ze met z’n tweeën 9 miljoen euro omzet, vijftien jaar later was dat 400 miljoen euro en hadden de partners 500 mensen in dienst. De familie van Harris had niet door hoe goed het bedrijf liep. ‘’Ze vroegen weleens hoe het ging met het bedrijf. Dan zei ik: Goed. Mijn ouders zijn helaas overleden voor het grote succes kwam, maar een mooi moment was toen in 2007 de rest van de familie naar Nederland kwam. Ze waren vips bij de opening van ons nieuwe hoofdkantoor, waarvoor 1000 mensen waren uitgenodigd. “What the hell are you doing?”, was de reactie. Ja, ik had wat uit te leggen. Ze wisten dat ik hard werkte en stress had, maar dat was het ook wel. Ze waren flabbergasted, het was echt kicken.’’ We horen het u denken, is er überhaupt wel iets misgegaan in al die tijd? Jazeker. Het geld is Harris niet komen aanwaaien. In 2006 ontstond er een grote brand in het bedrijf en is alles verwoest. Tijd had ze niet om in paniek te raken, er moest namelijk geld verdiend worden. Achter de bescheiden vrouw die we bij Dragons Den’ zien, zit een ijzersterke zakenvrouw. Precies daarom durfde Harris als eerste te beginnen met eetrijpe mango’s en avocado’s. ‘’Het begon met een container, maar in no time trokken we veel nieuwe retailers aan. Toen dacht ik: oh my God, I’m in deep shit. Op een goede manier dan. We gingen van één naar vijf naar zestig containers per week. Daar gaan miljoenen in om.’’ Uiteraard, met al dit succes komt veel geld kijken. Een geschat vermogen van 63 miljoen euro is niet genoeg voor de Quote 500, maar daar was Harris sowieso niet ingekomen zonder een Nederlands paspoort. In 2017 verkocht ze haar laatste aandelen van Nature’s Pride. Sindsdien is ze niet meer betrokken bij het bedrijf dat ze sinds 2001 vanaf de grond heeft opgebouwd. ‘’Ik ben gestopt omdat ik veertien uur per dag werkte en het tijd was om andere dingen te gaan doen. Het was wel zwaar, want Shawnie en Nature’s Pride waren zeventien jaar echt één. Maar laten we eerlijk zijn: ik kon ook stoppen, ik was wel een beetje binnen. Tussen 2010 en 2016 heb ik stap voor stap al mijn aandelen verkocht aan mijn Noorse partner.’ Alles? ‘Ja, anders blijf ik betrokken en dat wil ik niet.’’ Shawn Harris is na Michel Perridon (330 miljoen euro) en Pieter Schoen (160 miljoen euro) de rijkste van investeerders in Dragons Den’. Na Harris volgen Nikkie Plessen (24 miljoen euro) en Won Yip (11 miljoen euro). Benieuwd naar de verhalen van de andere Dragons? Lees deze dan hier!